Tour Auto Optic 2000 : Les Anglais ont tiré les premiers

Après les fastes de l’exposition tenue lundi au Grand Palais en présence de dix mille spectateurs, le peloton du Tour Auto Optic 2ooo a quitté Paris dès l’aube en direction du Château de Courances, lieu du départ officiel de la 27ème édition de l’épreuve. Au programme de la première étape, un parcours long de 461 kilomètres menant les 239 équipages vers la première épreuve spéciale de Sinotte, puis au circuit de Dijon-Prenois, pour ensuite rallier la ville de Besançon et son parc fermé installé aux pieds des remparts dressés par le marquis de Vauban à la fin du 17ème siècle.

Dans la matinée, les trois plateaux de la catégorie Compétition ont été les premiers à se mesurer au chronomètre dans la spéciale de Sinotte, longue et rapide, qui a permis aux concurrents de se mettre dans le rythme. L’occasion pour l’équipage britannique Andrew Smith/James Cottingham, vainqueur l’an dernier, de signer le meilleur chrono sur sa Ford GT40 et de confirmer ses ambitions de conquérir une nouvelle victoire cette année. Il devance un autre duo venu d’outre-Manche composé de Chris Ward et Andy Elcomb (Jaguar Type E) qui termine 2ème à deux secondes, et la paire française Ludovic Caron/ Denis Giraudet, dont la Shelby Cobra a été victime d’un problème de culasse avant même le départ de cette première épreuve chronométrée. Handicapé par la perte d’un cylindre sur le V8 américain, l’équipage tricolore parvient néanmoins à ne céder que 14 secondes sur les leaders. Mais les conséquences de cette avarie seront plus importantes sur le circuit de Dijon-Prenois, où Ludovic Caron se classera 17e avec près de deux minutes de retard sur le vainqueur de la course : Andrew Smith, qui devance de nouveau Chris Ward et un troisième anglais en la personne de Ben Gill au volant d’une Shelby Cobra 289. Au classement général de la journée, les trois sujets de Sa Majesté occupent respectivement la 1ère, 2ème et 4ème position. L’équipage Jean-Pierre Lajournade/Christophe Bouchet (Jaguar Type E) est parvenu à s’intercaler à la 3ème place, privant la délégation britannique d’une totale domination lors de cette première étape du Tour.

Les Français se sont révélés bien plus performants dans la catégorie Régularité dont ils occupent les trois premières places du classement général à l’issue de première étape. L’équipage Jean Rigondet/Olivier Souillard (CG 1200S) devançant Mathieu Sentis/Gaëtan Demoulin (Peugeot 504) et Philippe Fichet/Xavier Malenfer (Lancia Fulvia 1600 HF).

Demain mercredi, les concurrents quitteront Besançon pour prendre de l’altitude et rejoindre Megève à 1050 mètres. Lors de cette deuxième journée de compétition, ils auront à parcourir 423 kilomètres avec deux épreuves spéciales au programme et une course sur le circuit de Bresse.